viernes, 22 de marzo de 2013

DESTELLOS EN EL CIELO






De muchos es conocido que buena parte de los satélites artificiales que orbitan a baja altura son visibles a simple vista. Entre ellos, la Estación Espacial Internacional y el Telescopio Espacial Hubble destacan por el brillo que reflejan del Sol. Pero hay un tipo de satélites que, en determinado momento, llegan a ser hasta cien veces más brillantes que los anteriores. Estos destellos son conocidos como “flases de Iridium”.
 


A finales del siglo pasado comenzaron a ponerse en órbita, a una altura aproximada de 780 km, un total de 66 satélites del proyecto de telecomunicaciones “Iridium”, que permiten la cobertura de voz y mensajes de texto en cualquier punto del planeta. 

Estos satélites están provistos de unas antenas muy reflectantes, de manera que, cuando el ángulo entre el Sol, el satélite y un punto determinado de la superficie terrestre es el adecuado, se produce un destello o flash muy intenso en el cielo. A más de uno le habrá sorprendido, llegando a confundirlo con un bólido o meteoro muy brillante. Estos destellos, pueden llegar a magnitud  -8,3, es decir, unas cuarenta veces más brillante que el objeto celeste más luminoso que podemos ver en el cielo nocturno (sin incluir a la Luna), que es el planeta Venus.

Semana Santa es un periodo en el que la observación astronómica no puede considerarse ideal, debido a la presencia de la luna llena en dicha semana, algo que siempre ocurre, pues el Domingo de Resurrección acontece siempre el primer domingo después de la primera luna llena siguiente al comienzo de la primavera.  Lo mejor durante dicha semana es observar objetos brillantes en el cielo, como el planeta Júpiter, que destacará en el cielo vespertino por su brillo, y es actualmente el planeta más brillante del cielo, pues Venus no será visible hasta finales de abril.

En la siguiente tabla incluimos una selección de los destellos más brillantes que se pueden ver al anochecer durante los próximos días de Semana Santa, tal y como serían observados desde las capitales de cada isla. Todos ellos serán visibles a simple vista y a la hora indicada, mirando hacia el sureste y a mitad de altura entre el horizonte y el cénit.
 
CIUDAD
FECHA
HORA
BRILLO
SATÉLITE
Valverde
26/03/13
20:57:45
-3,7
IRIDIUM 18

Santa Cruz de la Palma

27/03/13

20:51:24

-2,7

IRIDIUM 39

San Sebastián de la Gomera

29/03/13

20:39:23

-2,9

IRIDIUM 41

Santa Cruz de Tenerife

25/03/13

20:54:31

-3,5

IRIDIUM 81

31/03/13
21:27:05
-3,7
IRIDIUM 80

Las Palmas de Gran Canaria

27/03/13

20:42:27

-6,9

IRIDIUM 40

Puerto del Rosario

25/03/13

20:45:22

-2,9

IRIDIUM 15

31/03/13
21:17:56
-2,8
IRIDIUM 39

Arrecife

26/03/13

20:39:09

-8,1

IRIDIUM 41

31/03/13
21:17:47
-3,0
IRIDIUM 39

·         El brillo está indicado en magnitud estelar: más brillante cuanto más negativa sea. Sirio, la estrella más brillante del cielo nocturno, tiene una magnitud de -1,4 y Júpiter, el punto celeste más brillante que veras a esa hora en el cielo nocturno, -2,2

       
     Si quieres saber cómo se verán en tu localidad, el brillo que tendrán, los que se pueden ver de madrugada e, incluso, algunos que llegan a ser visibles en pleno día, puedes consultarlo en la página www.heavens-above.com. Sólo tienes que indicar el lugar desde el cual realizarás la observación y pulsar en el apartado “Iridium Flares”. También puedes averiguar a qué hora pasa la Estación Espacial Internacional y multitud de satélites visibles a simple vista, incluyendo un mapa de la región del cielo donde será visible.


       En el siguiente gráfico puedes localizar los lugares en el archipiélago en los que dichos destellos tendrán el máximo brillo posible (magnitud -8,3), tan brillante como el que tiene la Luna en los días previos al cuarto creciente, pero concentrado en un punto luminoso. A ambos lados de cada línea también podrán ser vistos pero más débiles a medida que nos alejemos de dicha trayectoria.

miércoles, 13 de marzo de 2013

Nuevas imágenes del cometa Panstarrs C/2012 L4



Fotos de Juanjo Martín (Tenerife)

lunes, 11 de marzo de 2013

PANSTARRS visible desde el hemisferio norte

Desde el pasado fin de semana, el cometa C/2011 L4 (PANSTARRS), ya es visible desde territorio nacional. Esta imagen sacada el 10 de marzo a las 20 horas, desde las cumbres de la isla de Tenerife, presenta un cometa brillante, con una cola que se difumina con la luz crepuscular.

PANSTARRS se está comportándo un poco mejor de lo esperado, superando la magnitud 2 estimada hace unas semanas, pero aún así, su observación requiere el uso de prismáticos, debido a que al estar inmerso en la luz del crepúsculo, su débil cola, de algo más de 1º de longitud, casi se hace imperceptible a simple vista.

Mientras que los observadores del hemisferio sur, han podido disfrutar hasta la fecha de un cometa, a bastante altura sobre su horizonte y alejado de las luces del crepúsculo, ahora le toca el turno a los observadores del hemisferio norte. En este caso no tan alto, pero visible sobre el horizonte oeste durante esta semana y dirigiéndose al noroeste hasta final de mes. Poco a poco se irá debilitándo pues, desde el día 9 de marzo, momento de su máximo acercamiento al Sol, se está alejando de este.

La imagen, de las primeras obtenidas desde territorio nacional, es la suma de 10 imagenes de 2 segundos de exposición utilizándo una cámara ccd y un pequeño telescopio.El gran brillo del crepúsculo, presente todavía 45 minutos después del ocaso solar, y la poca altura del cometa sobre el horizonte (tan sólo 2º), impedían observar su cola en toda su belleza.


Imagenes 11/03/13





viernes, 8 de marzo de 2013

“PANSTARRS, el cometa ya está aquí”




Ya está aquí el primero de los cometas visibles a simple vista de este 2013. Se trata del cometa C/2011 L4 (PANSTARRS), descubierto el pasado año y que, a partir de este fin de semana, comenzará a ser visible en el hemisferio norte, deleitándonos con su visión durante los meses de marzo y abril.
 
C/2011 L4 (PANSTARRS) fue descubierto el 6 de junio del pasado año, desde el telescopio panorámico Pan-Starrs (de ahí su nombre), situado en Hawai. Es un cometa no periódico, es decir, que sólo pasará una vez por las cercanías de nuestra estrella, para alejarse posteriormente del interior del Sistema Solar. Proviene de la Nube de Oort, esa zona muy alejada del Sol (entre 5.000 y 50.000 unidades astronómicas) en la que existen miles de millones de pequeños cometas, con tamaños que oscilan desde pocos metros hasta decenas kilómetros, remanentes de la materia que originó el Sistema Solar hace unos 4.600 millones de años.

Este cometa está acercándose al Sol, y su perihelio, es decir, la mínima distancia que tendrá a nuestra estrella, será de unos 45 millones de kilómetros el próximo 10 de marzo, más o menos la distancia a la que se encuentra Mercurio del Sol. Inicialmente se esperaba que el cometa fuera muy brillante, incluso con magnitud negativa, por lo que lo convertiría en uno de los cinco objetos celestes más destacados que podemos ver en el cielo. Pero con los cometas, ya se sabe, nunca o casi nunca cumplen con nuestras expectativas. En este caso, durante el comienzo de este año, la evolución del brillo del cometa se ralentizó, haciendo que su brillo máximo para la segunda semana de marzo fuera como mucho de magnitud 2 (igual que la Estrella Polar).

Desde hace unas semanas es visible a simple vista desde el hemisferio sur, destacando en el cielo oeste, con una pequeña cola que va creciendo paulatinamente. A partir de hoy podremos comenzar a visualizarlo desde Canarias, inmerso en la luz del crepúsculo, unos 30-40 minutos después de que se oculte el Sol por el horizonte oeste. A medida que pasen los días, el cometa estará un poco más alto sobre dicho horizonte, pero no más de 6-8º, por lo que no estará más de 45 minutos visible hasta que se oculte sobre el mismo.

¿Cómo observarlo?

Es muy sencillo. Aunque se puede ver a simple vista como una pequeña nubecita alargada, lo ideal es usar unos prismáticos para apreciar mejor su cola, que siempre estará apuntando en dirección contraria a la posición del Sol. Será visible durante todo el mes de marzo y parte de abril con instrumentos ópticos y siempre muy bajo sobre el horizonte oeste (marzo) y noroeste (abril), aunque a simple vista sólo la segunda y parte de la tercera semana de marzo.

Sacar una imagen del cometa es muy sencillo, apuntar la cámara, enfocar y realizar diversas fotografías con tiempos de exposición desde un segundo hasta incluso medio minuto, dependiendo de lo oscuro del crepúsculo. Quizá el día 13 sea ideal para obtener una imagen curiosa, pues tendremos a la Luna con un fino hilo creciente en forma de sonrisa y, justo debajo entre el horizonte y ella, estaría situado el cometa, y si además conseguimos que salga una isla en el horizonte (por ejemplo, el sur de la Palma visto desde el norte de Tenerife), entonces conseguiríamos una bella postal.

sábado, 2 de marzo de 2013

Aumenta la probabilidad de un impacto del cometa C/2013 A1 contra Marte


El pasado 3 de enero, se descubrió desde el observatorio Siding Spring situado en Australia, el primer cometa del presente año. Se trata del C/2013 A1, un cometa proveniente de la nube de Oort, y que pasará por el interior del Sistema Solar en septiembre del próximo año. Hasta aquí, nada que haga este cometa diferente a cualquiera de tantos que se descubren todos los años. Pero a medida que pasan los días y se van obteniendo observaciones de la posición del cometa, se va ajustando los parámetros que definen la forma de la órbita del mismo, y así poder calcular su posición en el futuro. La alarma saltó, cuando se comprobó que el 19 de octubre del 2014 pasará muy, pero que muy cerca, del planeta Marte, pudiendo llegar a chocar con nuestro planeta vecino.

Las primeras imagenes, con el cometa a 1.000 millones de km de distancia, indicaban que el cometa podría tener un tamaño entre 10 y 50 km de diámetro, y que pasaría a 0.006 U.A. del planeta Marte, es decir unos 900.000 km de distancia. Pero como en toda medida, hay que especificar el error de la misma, y dicho error indicaba que la incertudimbre era de más de 3.600.000 km por lo que no se podía descartar que chocara con el planeta. Difícil, muy improbable, pero no descartable. A medida que se siguen obteniendo imagenes de la posición del cometa se va definiendo mejor la forma de su órbita y reduciendo el margen de error, de tal manera que con 74 observaciones realizadas, la distancia a Marte se redujo a 105.000 km con un margen de error de poco más de 1 millón de kilómetros, por lo que el planeta seguía siendo candidato a recibir la visita de este singular cuerpo celeste.

¿Qué pasaría si tuviera lugar un impacto?
Si nos tocara esta lotería, tendríamos la suerte de poder vivir y estudiar en primera fila, el mismo tipo de fenómeno que ocurrió en nuestro planeta y que extinguió a los dinosaurios hace unos 65 millones de años. Si se confirma que tiene un tamaño de 50 km, la energía cinética del impacto de un cometa de esta dimensiones, y que se mueve a 56km/sg, sería equivalente a 1 Billón de bombas atómicas como las de Hiroshima y Nagasaki. Formaría un cráter de más de 500km de diámetro, (se podría ver con telescopios medianos) y arrasaría con toda la superficie del planeta, levantando una enorme cantidad de polvo que cubriría toda su superficie durante muchos meses, incluso años.

Además habría que tener en cuenta que los cometas estan formados, en parte, por agua helada, y ésta formaría parte tras el impacto del planeta rojo. Como mínimo estaríamos hablando de más de 5000 km cúbicos de agua, tanta como la que tiene el lago Victoria que alimenta al Nilo, el segundo más grande de agua dulce de nuestro planeta. Pero probablemente el impacto descongele buena parte del agua helada que se supone hay en el subsuelo del planeta, y podríamos soñar con un planeta hermano, hasta que disminuyan las temperatura y vuelva a congelarse. Pero para eso tiene que haber impacto.

Lo que ya es seguro, es que el planeta atravesará la coma del cometa, esa envoltura que rodea a los cometas cuando se acercan a las proximidades del Sol, formada por diminutas partículas del cometa que posteriormente son arrastradas por el viento solar en dirección opuesta a nuestra estrella, formando las bellas colas de los cometas. Las naves situadas en la superficie podrán ver un líndo espectáculo, quizás una tormenta de estrellas fugaces en la leve atmósfera de Marte. Incluso la visión del cometa desde la superficie marciana aunque no choque, será espectacular, pues tendría una magnitud de -9, tan brillante como nuestra luna en la fase de creciente.


Por cierto, si hubiera impacto y el mismo ocurriera a las 21:00 horas del 19 de octubre, tal y como se tiene en principio estimado, podríamos verlo a simple vista desde territorio español, pues Marte estaría sobre el horizonte a esa hora.


Actualización 1 de marzo: con las observaciones obtenidas hace dos días, el pasado 27 de febrero, se ha calculado que pasará a 41.300 km del centro del planeta. A ver si le damos un "empujoncito"


Actualización 3 de marzo: Se han utilizado las imagenes en las que aparece el cometa antes de su descubrimiento, calculando de forma restrospectiva su posición. Con un total de 157 medidas de posicinamiento obtenidas desde el 4 de octubre de 2012 (tres meses antes de su descubrimiento) hasta el 1 de marzo, se ha calculado que el cometa pasará a 53.000 km del centro del planeta con un margen de error de 260.000km. Es decir, la diana es cada vez más pequeña, y Marte se encuentra en ella, aunque no en su centro.

Actualización 12 de marzo: Nuevas medidas indican que la hora de mayor acercamiento será a las 18:50 del 19 de octubre, con una incertidumbre de 57 minutos. Se espera que pase a 110.357 km del centro del planeta, pero el margen de error no descarta un impacto, aunque la probabilidad ya es inferior al 0.1 %.